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Los patinetes de Lime y Bird emigran al Sur para combatir el invierno

Tim Bradshaw y Shannon Bond

El viento, la lluvia y la nieve en algunos mercados amenazan el rápido crecimiento de las empresas de patinetes eléctricos.

Las start up de patinetes eléctricos Bird y Lime están probando una nueva táctica para sobrevivir a su primer invierno: la migración. El viento, la lluvia y la nieve en varios de los mercados de la compañía amenazan con arruinar su rápido crecimiento este año, en un momento en el que buscan nuevas inversiones. «La estacionalidad es real», explicó un inversor en patinetes. «La gente no quiere conducir patinetes con nieve».

Estas compañías creen haber hallado una solución: enviar los patinetes de una ciudad a otra. En menos de un año, los patinetes eléctricos han pasado de ser un medio de transporte de nicho a una de las nuevas ideas más lucrativas de Silicon Valley. Millones de usuarios de Estados Unidos alquilan patinetes eléctricos y luego los dejan en cualquier sitio cuando llegan a su destino.

El traslado de los patinetes es caro, y se suma a costes mensuales ya multimillonarios

Bird y Lime acumulaban viajes por un total de más de 16 millones de kilómetros cada una en septiembre, y actualmente operan en más de cien mercados. Pero las valoraciones de miles de millones conseguidas por las compañías este año llegaron antes de que Bird o Lime hubiesen visto cómo podía afectar el cambio de estaciones a la demanda de sus vehículos eléctricos.

Bird, que empezó a alquilar sus patinetes en la soleada ciudad de Santa Mónica en septiembre de 2017, no se expandió a poblaciones con un clima más variable como Denver, en Colorado, Minneapolis, en Minnesota, y Ann Arbor y Detroit en Michigan, hasta la primavera y el verano de este año. Alrededor de un tercio de los mercados actuales de Bird y Lime sufren nevadas o fuertes lluvias, y más recientemente, Bird ha centrado su expansión en áreas más cálidas como Bakersfield y Santa Ana en el sur de California, y en ciudades de Latinoamérica y Asia.

Un portavoz de Lime explicó que el equipo de operaciones de cada ciudad «aumentaría o reduciría la flota de patinetes dependiendo del clima y las condiciones de las carreteras», y que «en ocasiones» redistribuiría los patinetes de zonas con «inviernos duros» a regiones más cálidas. La compañía se está expandiendo en el hemisferio sur, entrando en Chile, Nueva Zelanda y Australia. Pero Lime también insistió en que el clima «tiene menos impacto sobre el uso de lo que cabría esperar».

Bird aumentó recientemente su flota en Austin, Texas, después de que la ciudad obligase a Lime a reducir el número de patinetes en sus calles tras violar un límite local al número de vehículos que puede desplegar a cada compañía. Pero las limitaciones generalizadas en distintas ciudades de EEUU para regular el uso de patinetes ponen una barrera potencial para reutilizar el excedente de patinetes de ciudades frías en mercados ya explotados con climas más benévolos.

Bicicletas

Mientras que Bird se especializa exclusivamente en los patinetes, Lime ofrece también bicicletas tradicionales y eléctricas, disponiendo así de una alternativa potencial al invierno. A finales del mes pasado, Lime sustituyó docenas de patinetes que había desplegado en Salt Lake City por bicicletas eléctricas.

Gabriel Scheer, director de desarrollo estratégico de Lime, explicó al Salt Lake Tribune que la compañía esperaba «prolongar la temporada», empleando más bicicletas, ya que el número de clientes que usaban patinetes se reducía a medida que se acercaba el invierno. Pero aunque la apuesta tenga éxito, es probable que los ingresos de Lime bajen durante los meses de invierno, ya que la compañía suele ganar mucho más dinero con los patinetes que con las bicicletas en los mercados donde operan ambas opciones.

Lime ha explicado que sus patinetes se utilizan cinco veces más que sus bicicletas tradicionales. Las compañías de patinetes y sus patrocinadores insisten, no obstante, en que habían previsto hace tiempo cómo podría afectar el clima cambiante a sus negocios. «En determinados lugares, las bicicletas eléctricas funcionan fabulosamente todo el año. En áreas con nieve o precipitaciones, podemos trasladar nuestra flota al sur y luego volver a traerla meses más tarde«, explicó a Financial Times en junio Caen Contee, el responsable de expansión global de Lime.

No obstante, aunque enviar patinetes de un mercado a otro resulta más barato que comprar otros nuevos, su traslado es caro, lo que algunos inversores señalan que se suma a costes mensuales ya multimillonarios. Esto aumenta la urgencia en Bird y en Lime para recaudar fondos, según personas al corriente de la situación. Algunos inversores señalan que la estacionalidad, así como la seguridad, el aumento de la competencia y la creciente amenaza de los litigios, han obligado a las dos firmas a contener las expectativas de que sus valoraciones puedan experimentar otro fuerte incremento como ya sucedió este año.

Inversión

Lime aún espera recaudar hasta 500 millones de dólares, pero confía en gran medida en sus actuales inversores, en lugar de sumar un nuevo accionista estratégico como SoftBank, según fuentes próximas a la compañía. Su valoración todavía podría aumentar hasta los 3.000 millones de dólares, desde unos 1.000 millones a principios de este año, aunque el salto es menor a lo que había esperado originalmente, señalaron estas personas. Si puede cerrar una ronda de 500 millones de dólares, elevaría su financiación total a casi 1.000 millones.

Bird mantiene conversaciones con inversores para una operación de captación de fondos también sustancial, por la misma valoración de 2.000 millones de dólares que recibió en junio, según fuentes al corriente de la situación. Antes esperaba incrementar su valor a 5.000 millones de dólares, pero ha optado en su lugar por prolongar su ronda previa. No está claro quién podría liderar la ronda de Bird, aunque estas fuentes señalaron que ha mantenido conversaciones con fondos soberanos sobre una inversión potencial.

Ambas empresas han discutido también una opa potencial de Uber, según varias personas al corriente de las conversaciones, aunque no está claro si la compañía de alquiler de coches con conductor estaría dispuesta a pagar precios considerablemente mayores de los ya alcanzados por las dos compañías en sus rondas de financiación este año.

Fecha de publicaciónoctubre 22, 2018

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